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Minerales raros

A día de hoy son 17 los minerales considerados raros, una serie de elementos que se encuentran difícilmente en la corteza terrestre y cuya extracción es complicada y arriesgada. Algunos de los minerales raros son indispensables en la fabricación de todo tipo de productos electrónicos y de alta tecnología. Una industria que genera miles de millones de dólares cada año depende de estos minerales. Por eso mismo son objeto de deseo de las más importantes multinacionales del mundo.

VIDEO: Minerales raros, qué son, para qué sirven y quién los controla

En los últimos dos años los precios de los minerales raros han subido vertiginosamente, después de que la demanda industrial aumentara significativamente y de que China, el mayor exportador mundial, redujera drásticamente sus cuotas de exportación. Las empresas automovilísticas y de alta tecnología están sufriendo el recrudecimiento de la situación de suministro, ya que su producción depende en gran medida de los minerales raros.

Esta situación ha fomentado la inversión en el sector de las tierras raras, al igual que aumentaron los esfuerzos de exportación. En 2011 científicos de la Universidad de Tokio anunciaran que aparentemente han descubierto grandes yacimientos de minerales raros en el fondo del Océano Pacífico.

Los elevados precios de los metales raros ejercen mucha presión sobre los usuarios finales industriales de todo el mundo. No sólo la producción de baterías eléctricas de las fábricas automovilísticas internacionales, sino también las empresas de la alta tecnología activas en los sectores energéticos, de los chips, de la telefonía móvil y de la maquinaria se vieron forzadas a buscar maneras de conseguir los recursos tan importantes a un precio razonable.

Los metales raros juegan un papel muy importante en la fabricación de móviles, ordenadores, turbinas eólicas, mecanismos solares, sistemas de misiles y otros productos de alta tecnología. Las respectivas industrias han tenido que enfrentarse a dificultades, ya que la mayoría de las empresas dependen casi exclusivamente del suministro de metales raros de China.

Actualmente China extrae casi un 97% de los minerales raros del mundo. Un total de 17 elementos pertenecen a la familia de los metales raros, entre ellos el neodimio y el escandio son dos de los más importantes. En el pasado especialmente los EEUU, Canadá y Australia recibieron duras críticas por no invertir suficiente capital en la exploración y explotación de los metales raros. Los países industrializados de Occidente preferían fiarse de las promesas de los líderes políticos chinos de seguir suministrando suficientes metales raros. Pero en realidad China prefiere utilizar sus vastos recursos de tierras raras como un arma estratégica. Un creciente número de socios comerciales internacionales (especialmente Japón, EEUU y Europa) han sufrido una gran presión desde que China redujo drásticamente las exportaciones de este metal estratégicamente tan importante.

Al respecto de estas tensiones entre potencias, el presidente de Estados Unidos, Barack Obama, dijo: “Tenemos que tomar el control de nuestro futuro energético. No podemos dejar que la industria energética eche raíces en otro país sólo porque se les permite romper las reglas”.

NOTICIA: La disputa sobre minerales raros amenaza a la industria electrónica (CNN, Marzo 2012)


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